Όχι ένας, αλλά δύο αστεροειδείς μπορεί να έχουν σκοτώσει τους δεινόσαυρους

0
Όχι ένας, αλλά δύο αστεροειδείς μπορεί να έχουν σκοτώσει τους δεινόσαυρους

Ο Chicxulub, ο αστεροειδής που εξαφάνισε τους περισσότερους δεινόσαυρους, μπορεί να είχε ένα μικρό αδερφάκι.

Στα ανοικτά των ακτών της Δυτικής Αφρικής, εκατοντάδες μέτρα κάτω από τον πυθμένα της θάλασσας, οι επιστήμονες εντόπισαν αυτό που φαίνεται να είναι τα υπολείμματα ενός Κρουστικός κρατήρας πλάτους 8,5 χιλιομέτρων, το οποίο έχουν ονομάσει Ναδίρ. Η ομάδα εκτιμά ότι ο κρατήρας σχηματίστηκε περίπου την ίδια στιγμή που ένας άλλος αστεροειδής – ο Chicxulub, ο δολοφόνος των δεινοσαύρων – χτύπησε στο σύγχρονο Μεξικό (SN: 25/1/17). Εάν επιβεβαιωθεί, θα μπορούσε να σημαίνει ότι οι δεινόσαυροι χωρίς πτηνά συνάντησαν τον θάνατο τους με μία ή δύο γροθιές αστεροειδών, αναφέρουν οι ερευνητές στις 17 Αυγούστου Προόδους της Επιστήμης.

«Η ιδέα ότι [Chicxulub] είχε βοήθεια – ελλείψει μιας καλύτερης φράσης – θα πρόσθεταν πραγματικά προσβολή σε σοβαρό τραυματισμό», λέει η συν-συγγραφέας της μελέτης Veronica Bray, πλανητολόγος στο Πανεπιστήμιο της Αριζόνα στο Tucson.

Σχεδόν 200 κρατήρες πρόσκρουσης έχουν ανακαλυφθεί στη Γη (SN: 18/12/18), η συντριπτική πλειοψηφία των οποίων βρίσκεται στην ξηρά. Αυτό συμβαίνει επειδή οι κρατήρες πρόσκρουσης στη θάλασσα θάβονται σταδιακά κάτω από ιζήματα, λέει ο Bray, γεγονός που καθιστά τη δομή Nadir ένα πολύτιμο επιστημονικό εύρημα, ανεξάρτητα από την ημερομηνία γέννησής της.

Ο γεωλόγος Uisdean Nicholson του Πανεπιστημίου Heriot-Watt στο Εδιμβούργο συνέβη στη δομή κατά την ανάλυση δεδομένων που συλλέχθηκαν από σεισμικά κύματα που μεταδίδονταν υπόγεια για την ανίχνευση φυσικών δομών στα ανοικτά της Γουινέας. Παραμονεύει κάτω από τον πυθμένα της θάλασσας – και κάτω από σχεδόν 1 χιλιόμετρο νερού – διέκρινε μια δομή σε σχήμα μπολ με ένα σπασμένο δάπεδο με πεζούλια και μια έντονη κεντρική κορυφή – χαρακτηριστικά που αναμένονταν για μεγάλη πρόσκρουση.

Με βάση τις διαστάσεις της δομής, οι Bray, Nicholson και οι συνάδελφοί τους υπολογίζουν ότι, εάν ένας αστεροειδής ήταν υπεύθυνος για το έδαφος, πιθανότατα θα είχε πλάτος πάνω από 400 μέτρα. Επιπλέον, οι ερευνητές εκτιμούν ότι η πρόσκρουση θα είχε ταρακουνήσει το έδαφος σαν σεισμός 7 Ρίχτερ και θα είχε προκαλέσει τσουνάμι ύψους εκατοντάδων μέτρων.

Παρά αυτή την πτώση, η πρόσκρουση του Ναδίρ θα ήταν πολύ λιγότερο καταστροφική από αυτή του αστεροειδή Chicxulub πλάτους περίπου 10 χιλιομέτρων, λέει ο Michael Rampino, γεωλόγος από το Πανεπιστήμιο της Νέας Υόρκης που δεν συμμετείχε στη μελέτη. «Σίγουρα δεν θα είχε παγκόσμιες επιπτώσεις», λέει.

Χρησιμοποιώντας γεωλογικά στρώματα δίπλα στο Ναδίρ, μερικά με ηλικίες που προέκυψαν από προηγούμενες μελέτες, η ομάδα υπολόγισε ότι η δομή σχηματίστηκε γύρω στο τέλος της Κρητιδικής περιόδου – πριν από 66 εκατομμύρια χρόνια. Ο αστεροειδής Nadir μπορεί ακόμη και να έχει σχηματίσει ένα ζεύγος με τον αστεροειδή Chicxulub, με τους δύο να έχουν διασπαστεί από βαρυτικές δυνάμεις κατά τη διάρκεια μιας προηγούμενης πτήσης από τη Γη, εικάζουν οι ερευνητές.

Ανακατασκευή γεωλογικών στρωμάτων.  Ο κρατήρας Nadir εμφανίζεται ως μια ελαφριά κοιλότητα κοντά στα ανώτερα στρώματα, με εξαιρετικά παραμορφωμένο βράχο κάτω από αυτόν
Χρησιμοποιώντας σεισμικά κύματα που μεταδίδονται μέσω του πυθμένα της θάλασσας, οι ερευνητές κατασκεύασαν αυτήν την εικόνα ψευδούς χρώματος της θαμμένης κατασκευής του Ναδίρ. Ο ωκεανός (μπλε) βρίσκεται στην κορυφή και οι υποκείμενες οριζόντιες γραμμές και ζώνες δείχνουν γεωλογικά στρώματα στη γη, με τα χαμηλότερα στρώματα να είναι παλαιότερα. Το Nadir εμφανίζεται ως βαθούλωμα (πάνω κέντρο) στο κάτω μέρος των καφέ στρωμάτων. Το δάπεδο με αναβαθμίδες, η λεπτή κεντρική κορυφή και η υποκείμενη ζώνη του εξαιρετικά παραμορφωμένου βράχου ακριβώς κάτω από την κοιλότητα είναι χαρακτηριστικά των μεγάλων κρατήρων πρόσκρουσης.U. Nicholson et al/Προόδους της Επιστήμης 2022Χρησιμοποιώντας σεισμικά κύματα που μεταδίδονται μέσω του πυθμένα της θάλασσας, οι ερευνητές κατασκεύασαν αυτήν την εικόνα ψευδούς χρώματος της θαμμένης κατασκευής του Ναδίρ. Ο ωκεανός (μπλε) βρίσκεται στην κορυφή και οι υποκείμενες οριζόντιες γραμμές και ζώνες δείχνουν γεωλογικά στρώματα στη γη, με τα χαμηλότερα στρώματα να είναι παλαιότερα. Το Nadir εμφανίζεται ως βαθούλωμα (πάνω κέντρο) στο κάτω μέρος των καφέ στρωμάτων. Το δάπεδο με αναβαθμίδες, η λεπτή κεντρική κορυφή και η υποκείμενη ζώνη του εξαιρετικά παραμορφωμένου βράχου ακριβώς κάτω από την κοιλότητα είναι χαρακτηριστικά των μεγάλων κρατήρων πρόσκρουσης.U. Nicholson et al/Προόδους της Επιστήμης 2022

Όμως τα συμπεράσματα της μελέτης κάνουν ορισμένους ειδικούς επιφυλακτικούς. «Μοιάζει με κρατήρα πρόσκρουσης, αλλά θα μπορούσε να είναι και κάτι άλλο», λέει ο γεωλόγος Philippe Claeys από το Vrije Universiteit Brussel στο Βέλγιο, ο οποίος δεν συμμετείχε στην έρευνα. Η επιβεβαίωση ότι η κατασκευή είναι ένας κρατήρας πρόσκρουσης θα απαιτήσει διάτρηση για στέρεα στοιχεία, όπως ο σοκαρισμένος χαλαζίας, λέει. Οι εναλλακτικές εξηγήσεις για την ταυτότητα της δομής περιλαμβάνουν μια ηφαιστειακή καλντέρα που έχει καταρρεύσει ή ένα συμπιεσμένο σώμα αλατιού που ονομάζεται πάνα αλατιού.

Η ηλικία της δομής του Ναδίρ είναι μια άλλη αβεβαιότητα. Τα σεισμικά δεδομένα δείχνουν ότι φαίνεται να έχει σχηματιστεί κάποια στιγμή κοντά στο τέλος της Κρητιδικής περιόδου ή ίσως λίγο αργότερα, λέει ο Claeys. «Αλλά αυτό είναι το καλύτερο που μπορούν να πουν». Η γεώτρηση στον κρατήρα για ορυκτά που περιέχουν ραδιενεργά στοιχεία θα μπορούσε να δώσει μια πιο ακριβή ημερομηνία σχηματισμού, λέει ο Rampino.

Δεν είναι η πρώτη φορά που οι επιστήμονες ερευνούν εάν ο Chicxulub είχε συνεργό. Μερικές μελέτες έχουν προτείνει ότι ο κρατήρας Boltysh στην Ουκρανία μπορεί να σχηματίστηκε ταυτόχρονα με το Chicxulubαν και οι ερευνητές έκτοτε διαπίστωσαν ότι σχηματίστηκε ο Boltysh 650.000 χρόνια μετά.

Η Bray και οι συνάδελφοί της διαπραγματεύονται επί του παρόντος για χρηματοδότηση για τη συλλογή δειγμάτων από τον κρατήρα, με φιλοδοξίες να τρυπήσουν το 2024. Αυτό ελπίζουμε ότι θα διευθετήσει μέρος της συζήτησης γύρω από την προέλευση του Nadir, λέει ο Bray, αν και πιθανότατα θα προκύψουν νέα ερωτήματα. «Αν όντως αποδείξουμε ότι αυτή είναι η αδερφή του δολοφόνου δεινοσαύρων, τότε πόσα άλλα αδέρφια υπάρχουν;»

Schreibe einen Kommentar